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Autor: Yvette Alt Miller*

 

Cuando se difundió el virus de la poliomielitis, el pánico arrasó el país. Las escuelas cerraron y las ciudades guardaron cuarentena. No era la ansiedad por el COVID-19, sino otro flagelo que asoló a una generación previa: la polio.

 

Antes de mediados de 1950, cada verano había casos de polio en todo el mundo. Más de 50.000 norteamericanos se infectaban cada año. En 1952 sólo en los Estados Unidos murieron a causa de la polio 3.000 personas. La enfermedad (poliomielitis) causa una infección en el sistema nervioso central que provoca debilidad muscular y parálisis. Particularmente estaban en riesgo los niños: cada año miles quedaban gravemente discapacitados y la enfermedad mataba entre el 2 y el 10% de las personas que la contraían.

 

El 7 de setiembre de 1937, un artículo del Milwaukee Sentinel ilustró el pánico que sentían muchos padres al tratar de mantener a sus hijos a salvo. “Ayer se promulgó un edicto que prohíbe que los niños menores de 7 años asistan a la escuela y a otros lugares públicos”, anunciaba el artículo, y señalaba la “posibilidad de posponer la apertura de todos los grados si la situación se vuelve más alarmante…”. Una autoridad de salud pública aconsejaba a los padres mantener a los niños “en sus propios patios”, solos, y no asistir a fiestas, picnics ni playas.

 

Cuando las familias en todo el mundo reclamaban que se investigara esta enfermedad mortal, dos jóvenes médicos judíos lograron una serie de sorprendentes avances y finalmente encontraron la cura para la polio. Los doctores Jonas Salk y Albert Sabin salvaron miles de vidas y protegieron a un número desconocido de niños de sufrir parálisis y otras complicaciones de salud. Las vacunas para la polio que ellos desarrollaron cambiaron la sociedad y pusieron fin al terror de la polio bajo el cual vivieron nuestros padres y abuelos.

 

 

Las primeras investigaciones de  ALBERT SABIN

 

Albert Sabin nació en 1906 en Bialistok, Polonia. Como todos los judíos, la familia Sabin enfrentó un intenso antisemitismo. En 1921, cuando Albert tenía quince años,  fueron a vivir a Paterson, New Jersey, Albert, aunque no hablaba ingles, en seis semanas ya sabría suficiente como para entrar a la escuela secundaria en Paterson.

 

Uno de los tíos de Albert era dentista y prometió pagar los estudios universitarios de Albert si él también estudiaba odontología. Albert se inscribió en la Universidad de Nueva York, una de las pocas universidades de los Estados Unidos que en ese momento no tenía cupo para estudiantes judíos. Él amaba la medicina y la ciencia, pero comprendió que la odontología no era para él. En cambio, logró conseguir trabajos ocasionales y obtuvo las becas necesarias para financiar por sí mismo sus estudios de medicina, en donde se dedicó a la investigación médica y la virológica.

 

Se graduó de la Escuela de Medicina en la Universidad de Nueva York en 1931. Ese mismo año, la ciudad entró en pánico por un gran brote de polio. Sabin se preparó como patólogo y estudió en Londres y Nueva York antes de mudarse a Cincinnati en 1939, donde trabajó en la Fundación de Investigación del Hospital de Niños de la Universidad de Cincinnati, investigando los virus.

 

Cuando comenzó la Segunda Guerra Mundial, el Dr. Sabin se convirtió en Teniente Coronel del Cuerpo Médico, donde estudió los virus que afectaban a las tropas norteamericanas en todo el mundo y logró sorprendentes avances. Uno de sus primeros temas de estudio fue sobre la “fiebre de la mosca de la arena” que atacaba a las tropas norteamericanas en el Norte de África. El Dr. Sabin demostró que la enfermedad la transmitían los mosquitos y que usar repelente contra mosquitos podía ayudar a minimizar la enfermedad. En la época de la guerra, el Dr. Sabin también condujo investigaciones vitales sobre el dengue, la toxoplasmosis y la encefalitis, enfermedades que afectaban a las tropas norteamericanas. Una vacuna que él ayudó a desarrollar contra la encefalitis fue administrada a 70.000 soldados norteamericanos que se preparaban para una posible invasión a Japón.

 

JONAS SALK

 

Jonas Salk nació en 1914 en el Bronx, Nueva York, en el seno de una familia judía pobre, con cuatro hijos.

 

Desde que era muy joven, Jonas supo que deseaba cambiar el mundo a través de la investigación médica.

 

Estudió en el City College en Nueva York y después, como Sabin, asistió a la Escuela de Medicina de la Universidad de Nueva York. En los años 30, sin importar cuán brillante era su mente, el hecho de ser judío era una barrera para su éxito en el campo de la medicina. Cuando aplicó para una beca realizando investigaciones médicas, le pidió una recomendación a su mentor, el Dr. Thomas Francis, famoso investigador de enfermedades infecciosas, el cual resaltó el antisemitismo que había en la época diciendo: ”El Dr. Salk es miembro de la raza judía, pero creo que tiene una maravillosa capacidad para llevarse bien con la gente”.

 

LA CARRERA POR UNA VACUNA CONTRA LA POLIO

 

Albert Sabin descubrió algo sorprendente: la polio era causada por un virus que vivía y se desarrollaba en el intestino delgado de las personas infectadas. Él y otros investigadores entendieron que una vacuna tenía que ser capaz de evitar que el virus entrara a la corriente sanguínea, evitando que se dispersara en el intestino del paciente.

 

Se habían probado algunas vacunas contra la polio, pero trágicamente resultaron en la muerte, infección ó parálisis de las personas que las probaron. A comienzos de 1950 se incrementaron los casos de polio y el público demandaba más investigaciones para encontrar un tratamiento para esta terrible enfermedad.

 

Salk cultivó células del virus de la polio en células de riñón de monos. Luego mató a esas células virales usando formaldehído. El objetivo del Dr. Salk era desarrollar una vacuna utilizando esas células de polio muertas.

 

Esto chocó contra el conocimiento convencional de la época, respecto a que una vacuna que usara células de polio vivas, sería superior. Su vacuna tenía la ventaja de usar células de polio manipuladas: dado que esas no eran las mismas células que causaban la enfermedad en los seres humanos, pensaban que la vacuna de virus “vivo” de Sabin sería más segura. También tenía la ventaja de administrarse de forma oral, en vez de tener que inyectarla, como en el caso de la vacuna del virus “muerto”.

 

Los primeros humanos que fueron vacunados contra la polio usando el invento de Salk no sufrieron ningún efecto secundario; el mundo clamó por su vacuna.

 

En 1954, la organización de caridad para la polio March of Dimes organizó una prueba a gran escala con niños entre seis y nueve años. Participaron más de un millón de niños.

 

Aunque la vacuna del Dr. Salk fue ampliamente aceptada, el Dr. Sabin continuó investigando sobre su vacuna “viva”. Él condujo grandes pruebas fuera de los Estados Unidos, en Europa Oriental y en países comunistas, donde corroboraron que también esta vacuna era efectiva para prevenir la polio.

 

La vacuna del Dr. Sabin tenía varias ventajas sobre la del Dr. Salk. La vacuna de Salk debía inyectarse y requería dosis periódicas de refuerzo. La vacuna de Sabin se administraba de forma oral y no precisaba dosis posteriores. Además, parecía que la vacuna de Sabin actuaba de la forma que lo hace un virus regular y proveía protección incluso a quienes nunca habían recibido una vacuna. A mediados de los años 60 la vacuna del Dr. Sabin se convirtió en la vacuna preferida en los Estados Unidos.

 

OTROS EMPRENDIMIENTOS

 

Después de abolir la polio, las vidas de Salk y de Sabin divergieron por completo. Jonas Salk se mudó a California y aparentemente fue a la deriva tanto profesional como personalmente. Aunque condujo algunas investigaciones sobre el SIDA en los años 80, nunca volvió a acercarse al éxito que logró con su vacuna para la polio. Uno de sus mayores proyectos después de desarrollar la vacuna fue establecer el Instituto Salk de Ciencias Biológicas en San Diego, que unió a científicos e importantes contribuidores de otros campos, para trabajar en pro de objetivos que podían beneficiar a la raza humana.

 

Más tarde, Albert Sabin condujo investigaciones sobre el cáncer. Él se convirtió en presidente del Instituto Weizmann de Ciencias en Israel en 1970, aunque por razones de salud dejó su cargo dos años más tarde. Albert Sabin falleció en 1993 a los 86 años y Jonas Salk falleció en 1995 a los 80 años. Cuando ellos murieron, la polio era una enfermedad del pasado, relegada a los libros de historia gracias a su incansable investigación.

 

UN LEGADO DE SERVICIO

 

Ni Jonas Salk ni Albert Sabin patentaron sus vacunas; de haberlo hecho se hubieran vuelto increíblemente millonarios.

 

La generosidad y el ingenio de estos dos médicos inspiraron a toda una generación. En 1983, el Dr. Sabin fue diagnosticado con parálisis ascendente. Irónicamente, el hombre que había hecho tanto para salvar a otros de la parálisis, sufrió parálisis durante dos años.

 

Estos dos investigadores cambiaron el mundo y merecen ser recordados.

 

*1 Aish Latino

*2 Yvette Alt Miller obtuvo su licenciatura en la Universidad de Harvard. Completó un Diploma de Postgrado en Estudios Judíos en la Universidad de Oxford, y tiene un Ph.D. en Relaciones Internacionales de la London School of Economics. Ella vive con su familia en Chicago y ha dado conferencias internacionales sobre temas judíos.

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